醫藥情報室

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新世代生物科技公司的面貌

發布日期:2022-07-26


作者:和信治癌中心醫院資深臨床藥師   方麗華

生物科技公司往往在藥品還未成熟前,就申請上櫃或上市來燒錢,最後能成功活下來的生物科技公司不到10%。但這時代的生物科技公司已不同過去時代的化學思維,而是進入生物與大數據數學運算思維。生物、化學、數學之間的學術邊際漸漸融合在醫學產業。

 GRAIL是一家生命科學公司,其使命是在早期測試癌症為治愈的指標。GRAIL利用高強度基因測序、參與人數眾多的臨床試驗以及最先進的電腦科學與數據科學,以加深對癌症生物學的理解,為癌症的早期測試開發出血液檢測產品。公司剛成立時第一輪融資(相當於天使輪),就拿到了1.5億美元的現金。投資人包括大名鼎鼎的比爾·蓋茨,亞馬遜的創始人貝佐斯,以及約伯斯家族基金等等。僅僅一年後它的第二輪融資更是高達11.75億美元,由高盛領投,中國的騰訊也設法擠了進去。這樣一家公司究竟有什麼技術,做了什麼事情,能如此被大家看好呢?我們不妨聽聽他的創始人傑夫·胡貝爾(Jeff Huber)自己怎麼說。

傑夫·胡貝爾曾經是 Google 的高級副總裁,主管 Google 最賺錢的廣告業務,也是雅虎前 CEO 梅耶爾在谷歌時的老闆,在主管工程的副總裁中地位僅次於尤斯塔斯,排在第二位。不過,讓大部分人想不到的是,2013年,他跑到 Google 新成立的大資料醫療公司 Calico 去做主管工程的副總裁,這就如同將自己到手的金礦放棄掉,重新打拼。2015年,他又離開了 Google 自己創立了這家 Grail 公司。

 2016年,胡貝爾在母校伊利諾伊大學香檳分校畢業典禮上做了主題講講了改變他人生的三件事情。第一件事是他小時候的故事,講述如何從一個窮苦的鏟糞娃走進著名的伊利諾伊大學校園。第二個故事是他加入 Google 的經過。他在演講中透露了他在 eBay 開始的時候一帆風順當上了副總裁,但作為技術專家,他當時比較偏激,在公司發展方向上和主管市場行銷的人員發生了非常激烈的爭執,最後被開除了事。這件事情之後,他消沉了半年,後來是他的妻子告訴他,矽谷很大,機會很多,或許有更好的出路。最終,他在妻子的幫助下振作精神,到了 Google,才有了後來的輝煌。接下來,胡貝爾講了第三個故事,幾年前妻子不幸患大腸直腸癌去世了,而她在得知患了癌症時,治療已經來不及了。這件事讓胡貝爾傷心不已。但是,這一次胡貝爾沒有怨天尤人,他在想,悲劇不能避免的原因,是因為我們沒有更好的辦法。如果我們能夠有更好的辦法,在早期就能診斷出癌症,他妻子的悲劇或許就能夠避免。

 這家公司為什麼起名叫 Grail,這個詞是什麼含義?如果你看過《達芬奇密碼》或印地安瓊斯的《聖戰奇兵》,會注意到裏面常講到一個詞——“聖杯”,它的英文名稱就是 Holy Grail。傳說如果能找到這個聖杯,喝下其盛過的水就能返老還童、死而復生。講到這,這家公司名稱的意義就很清楚了。

胡貝爾在 Google 時,已經擔任了世界上最大的製造基因測序儀器的公司 Illumina 的董事,而 Grail 公司則是靠著 Illumina 的技術、資料和醫療資源辦起來的,這也是它從一開始就被看好的原因。 Grail 的誕生有兩個巧合,一個是胡貝爾因為個人的經歷要做癌症早期檢測的事情,另一個是因為 Illumina 發現這個難題可以利用今天的基因測序和大資料解決。這件事情要從 Illumina 幾年前一個偶然的事件說起。
 

 Illumina 是全世界最大的基因測序設備公司(今天的營業額超過20億美元),有很多(十幾萬)孕婦的資料。在這十幾萬人中,有20個人某項資料有點怪。由於人數少,而且這些人也沒有什麼特別的地方,因此沒人在意。恰巧有一天,Illumina 新來的首席醫療官( CMO )上任,他是一個醫學專家,他無意中看到這個資料,馬上說,這20個人都患有癌症。醫生們都不相信,說這怎麼可能,她們都很年輕,很健康。這位首席醫療官給她們做了進一步檢查,果然都確診是癌症。這件事情之後,Illumina 就成立了一個部門,通過基因檢測發現早期癌症。而當胡貝爾要利用IT技術做早期癌症檢測時,這個想法和 Illumina 不謀而合,於是就誕生了 Grail 公司。

 Illumina 自然是 Grail 的投資人,而作為胡貝爾老東家的 Google 也非常大氣,沒有因為它和自己的醫療分公司競爭就打壓它,反而投資它。之後,Google 負責全球架構的副總裁和人工智慧的副總裁也加入了 Grail。Grail 檢查癌症的方法是通過抽血進行基因檢測,如果人體內出現了癌細胞,一些癌細胞的基因會體現在血液中,通過這種方法有望在癌症一出現時就發現。這種檢測的成本比做全身高精度核磁共振要低得多, Grail 希望能夠降到500美元以下,這樣就可以進行癌症普查,並且經常性地反覆檢查。Grail 可以通過驗血給出四個結論:
 

1. 是否有癌症?

2. 如果有,長在了那裡,因為不同癌症的癌細胞基因不同

3. 如果有,發展的速度如何,一些癌症發展很慢,有些甚至會自愈,就無需很積極的介入,甚至觀察就好。但是有些癌症發展很快,就需要快速介入治療。

4. 如果有,它對放射性是否敏感,對某種抗癌藥物是否敏感,這樣就知道如何治療了。

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